細胞分子基因營養醫學

基因檢測服務在美國悄然興起

位於美國西雅圖的Genelex公司每天都會收到數十個郵包。研究人員把它們整齊排列在實驗室內,從裡面取出血樣和標籤,認真地讀取這些帶有生命痕跡去氧核糖核酸(DNA)的樣本。用不了多久,發件人就獲取到有關當前以及今後幾十年內健康狀況的預測。

通過固有的基因特徵,就可以判斷未來健康走向。按照《華盛頓郵報》7日的說法,Genelex公司「彷彿扮演著占星術大師的角色」。該公司的技術員達斯納·文森特與同事啟動了一項被稱為「營養基因評估」的商業研究專案。根據DNA樣本分析結果,判斷人體內是否存在某種營養不良現象。

舉例來說,假如「管理」脂肪的基因出了問題,那麼患心臟病的幾率則會高於正常人群。「負責」排毒的基因如果有缺陷,那麼上年齡後患癌症的可能性大大增加。與維生素D代謝有關的基因直接對骨質產生影響。

Genelex公司根據評估結果向顧客建議如何改進飲食結構、改變生活方式,或採取最適合自己的藥物治療措施,從而降低未來患病幾率。檢測費用依照DNA檢測項目的多少而定,起價為400美元。

Genelex通過這一專案預測人體未來5年、10年甚至20年內的健康情況。還有一些項目可以預測今後你是否有患糖尿病、肝病、血栓或癡呆症傾向,甚至還能推測你是否會酗酒或者賭博。

美國華盛頓大學下屬的基因檢測服務根據DNA已經發現人類1100多種疾病,比5年前增加了一倍。該項目由美國國家健康研究所出資。目前,基因檢測的最新成果是查明類似囊腫性纖維化等疾病的基因突變。分析側重于基因突變概率,並對概率作假設分析。研究人員發現,可以通過採取先期措施,避免基因突變引起的疾病。

基因檢測在美國社會刮起一陣<DNA飲食風>。洛杉磯和紐約的診所紛紛打出「個性化食譜」的招牌,根據客戶基因特徵制定飲食結構。科學家2000年繪製出人類基因序列圖譜後,基因檢測成為其第一項實用性成果。在Genelex創始人兼董事會主席霍華德·科爾曼看來,使用基因檢測很可能引發醫療保健的「根本性改革」。

人體擁有2萬至2.5萬對基因,每一對的個體分別來自父親與母親。Genelex的營養基因檢測只關注其中的19對基因,其中多數涉及人體吸收維生素的過程。  Genelex公司2002年第一次推出價格為395美元的基因檢測,當時多數客戶是有錢人。科爾曼說,如今公司客戶群由三類人組成,包括慢性病患者、運動員以及希望提高健康水平的普通人。

不過,基因檢測並非「救命稻草」,而是為消費者的健康上一道保險,它好比坐車系安全帶,豔陽高照時塗防曬霜。「我們提供給顧客的不是一種確定性,而是給他們更多資訊,讓他們對自己的選擇進行調整。這是風險分析。」Genelex的顧問卡洛琳·卡津說。

現年62歲的法律顧問伊夫琳·金茨伯格去年秋季得知自己膽固醇高的消息後,到Genelex接受了基因檢測。「這讓我大吃一驚,因為我平時很活躍,體重正常,而且自以為飲食非常健康。我的醫生認為,膽固醇高可能是家族性的,」她說。通過基因檢測,金茨伯格得知自己繼承了父母一方的一種基因,因此比別人更易患心臟病。她於是主動接受藥物治療,改變飲食結構,使膽固醇降到了現在的正常水平。「我希望主動治療,而不是被動的,」她說。

然而有的科學家擔心,將營養基因檢測用於商業用途,未免為時過早。其理由是,不可否認一些檢測具有可靠的科學依據,但還有一些檢測未能獲得驗證。他們認為,基因與環境、生活方式等因素之間的相互作用力微乎其微,消費者又過於苛求檢測結果的字面意思。如果僅根據檢測結果調整生活方式,患者的病情很可能因為得不到及時正確的治療而惡化。

在司法層面,與人體基因相關的隱私法尚未健全,因此存在一些接受檢測的消費者遭歧視的可能性。基因檢測公司能夠在多大範圍內獲取消費者的基因隱私,目前仍沒有相關規定予以規範。 

此外,由於通過調查家族病史和相關試驗,也能預測個體在未來一段時間的健康狀況,因此基因檢測的結果是否一定更加準確,這也成為正方反方辯論的話題。「此類基因檢測是否具有高度預測價值,目前仍是一個謎,」美國遺傳基因學理事會理事長蘇傑塔·拜拉萬說。